Olvídese de la freidora, mi electrodoméstico definitivo es la sandwichera robotizada
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Olvídese de la freidora, mi electrodoméstico definitivo es la sandwichera robotizada

Aug 10, 2023

Poner una variedad de rellenos entre dos rebanadas de pan es algo que ninguna tecnología ha logrado replicar hasta ahora.

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Olvídese de las mejores freidoras, ollas de cocción múltiples y máquinas para hacer helados, el aparato de cocina que deseo por encima de todo es una sandwichera totalmente automatizada. No es algo que simplemente derrita queso y tuesta pan, sino un aparato súper hábil que corta el pan, le unta mantequilla, prepara el relleno con ingredientes crudos y te sirve el sándwich de tu vida en un plato. Sería una espectacular pieza de teatro robótico que animaría el hogar.

También podría transformar la economía al aumentar la productividad. Gran Bretaña come 4.000 millones de sándwiches de los minoristas cada año, una industria que vale más de 8.000 millones de libras y emplea a unas 300.000 personas. A las empresas implicadas les resulta muy difícil contratar suficiente personal en el ajustado mercado laboral actual. La mano de obra representa hasta el 40% del precio de un sándwich de comida típico. Si tan solo se pudiera mecanizar todo el proceso.

Lamentablemente, el objetivo ha resultado difícil de alcanzar. El problema no es untar el pan. Las máquinas para hacer eso, llamadas “depositantes”, existen desde hace más de un siglo. Funcionan derritiendo la pasta para untar y goteándola a través de una rejilla para una cobertura uniforme. El desafío es recoger la variedad de ingredientes de formas aleatorias y colocarlos de manera precisa y uniforme en cada rebanada.

Afortunadamente, empresas como la británica Industrial Robotic Solutions (IRS) están trabajando arduamente para crear dispositivos robóticos para hacer sándwiches. Los visité en su laboratorio en el campus de la Universidad de Essex, donde fui testigo de su prototipo, llamado Pronto, en acción.

Rodolfo Cuan Urquizo, director técnico de Pronto (a la izquierda) y Antonio Rosales Medina, ingeniero senior en robótica (a la derecha)

El proceso me pareció fascinante al ver cómo los sándwiches de pollo se ensamblaban con precisión y rapidez mediante una línea de brazos robóticos silenciosamente danzantes. Mientras que la mayoría de los robots utilizan pinzas para los dedos o ventosas para recoger objetos, el director técnico del IRS, Rodolfo Urquizo, con la ayuda de Innovate UK y financiación de capital de riesgo, ha desarrollado una gama nueva y patentada de pinzas que funcionan de diferentes maneras y pueden, Como se afirma, recoge prácticamente cualquier ingrediente. Diferentes ingredientes requieren cabezas diferentes y son fácilmente intercambiables.

Las cámaras que funcionan con un software especialmente desarrollado ayudan a garantizar que cada ingrediente sea recogido por su centro y colocado con precisión y delicadeza sobre el pan. El software hace que los robots trabajen juntos para llenar los vacíos. El fundador y director ejecutivo, Peter Schwabach, compara el proceso con un juego de Tetris con comida. El sistema también puede ensamblar completamente hamburguesas, depositar ingredientes en pizzas y preparar ensaladas de frutas; estoy seguro de que hace un muy buen trabajo al recoger uvas y cubitos de melón. Se pesan todos los ingredientes y se registra el contenido.

Estoy impresionado de que los ingenieros de Pronto estén adaptando robots disponibles en el mercado, cámaras económicas y cintas transportadoras estándar. Me gusta la forma en que el sistema utiliza la IA y la caída del precio de la potencia de las computadoras y el hardware robótico, no para intentar tareas casi increíblemente difíciles como conducir un automóvil en la vía pública, sino para realizar tareas más simples, más rutinarias y de manera más efectiva.

Están probando Pronto dentro de una fábrica de sándwiches real en octubre y saldrá al mercado el próximo año. Las empresas podrán alquilar el equipo en lugar de pagar el costo de capital. Los robots podrían estar revolucionando nuestro almuerzo muy pronto. "Dentro de cinco años la gente dirá: ¿realmente hicieron esto a mano?" —se entusiasma Pedro.

Yo, por supuesto, quiero la versión doméstica. Me imagino mi propia minilínea de producción en un rincón de la cocina con una cinta transportadora circular, botes de ingredientes y un dispensador de pan, además de un cabezal de robot que cambia con cada rotación. Pondría la cafetera a la sombra.